Banano, banana, plátano, cambur, topocho o guineo

El banano, banana, plátano, etc. no es un árbol, sino una megaforbia: una hierba perenne muy grande. Carece de tronco verdadero y alcanza hasta siete metros de altura. Sus hojas son de las más grandes del reino vegetal y pueden llegar hasta los tres metros de largo y uno de ancho, tienden a romperse de forma natural en las nervaduras. Para considerar madura una planta, tiene que tener por lo menos diez hojas, éstas no duran más de dos meses y en el trópico se renuevan cada semana en período de crecimiento.

El fruto tarda entre 80 y 180 días en desarrollarse, crecen en forma de espiga en la planta llegando a pesar más de 50 kilos porque cada espiga puede producir de 300 a 400 frutos. Lo que comemos es una baya falsa que va de siete a 30 centímetros de largo y hasta cinco de diámetro. La pulpa es rica en almidón y dulce.

Variedades

Existen múltiples variedades, la clasificación original la hizo Linneo basándose en los escasos ejemplares que podía conseguir en Europa, por el clima. Algunas de las especies son: Jari Buaya, popular en Vietnam y desconocida en Occidente; Kapas, consumido en Indonesia y Malasia; Lakatan, de origen filipino; Sucrier, de Nueva Guinea y extendido en Asia y Brasil; Cavendish, es la que se come en Europa y Estados Unidos, este tipo tiene enano y gigante; Robusta, es muy pequeño y se cultiva en la Polinesia y Brasil; Golden Beauty, son pequeños y de muy buen sabor, cultivados en Honduras y Fiji; Gros Michel, fue la más cultivada en occidente; Morado, popular en el Caribe procedente de la India; Orinoco, es excelente cocida; Manzana, es el banano de postre más común en el trópico; Mysore, el más cultivado en la India, aún faltan y aún faltan 15 variedades más.

Gastronomía

Es un alimento extremadamente versátil, en Occidente se come generalmente como fruta de postre, sola, en gelatinas, en batidos, pasteles y ensaladas. Es frecuente que los deportistas coman por su alto contenido de potasio y aporte energético. También se puede hacer cocida como acompañamiento de carnes, estas son recetas tropicales, muy conocido es el arroz a la cubana.

Se usa en la preparación de salsas y mermeladas, además en postres típicos de algunos lugares como banaa Foster de Nueva Orleans (flameadas con ron y canela, acompañada de helado de vainilla). Es típico el puré de plátano, como postre para los niños.

En la Polinesia se comen asadas, enteras o molido y mezclado con ralladura de coco; en el Caribe hierven los plátanos verdes en su misma cáscara y se las comen solas o marinadas en vinagre, pimienta, ajo, cebolla, laurel y sal. Como no dura mucho tiempo después de que le sacamos la cáscara, se han inventado métodos de conservación: en rodajas y guardadas en almíbar, así se las comen en Honduras, en la Polinesia los mantienen con fermentación, las guardan en hojas de Heliconia y las meten en pozos que después tapan con piedras.

En Centroamérica se los comen fritos en mantequilla o aceite, a veces le agregan leche y se convierte en la guarnición diaria de sus comidas. También hacen puré de plátano verde hervido que acompañan con huevos, salami, cebolla en escabeche o palta (aguacate). También hacen tostones, rodajas de plátano fritas que son guarnición de las carnes. También los usan como masa para pasteles salados. En Puerto Rico es muy popular el mofongo, albóndiga de banana vered, cortezas de cerdo y ajo.  En África también lo consumen fritos o asados. En Brasil producen copos de banano deshidratado para agregarles a productos de repostería y cereales para el desayuno, además las exportan.

Otros usos

Las hojas son fuente de tejidos porque sus fibras son muy fuertes y durables, las usan como embalaje y envoltorios, también para hacer cobertores, para cubrir pozos que usan para cocinar y como bandejas para la comida. En Filipinas las convierten en tela fina y en Sri Lanka las hacen alfombras y alpargatas. La cáscara del fruto la carbonizan y usan como tintura oscura, también para producir detergentes. Las flores tienen efectos curativos en úlceras cutáneas.

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