¿Qué significa biodegradable?

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La palabra la leemos una y otra vez, la vemos escrita tantas veces en el reverso de etiquetas de productos y sin embargo muchas veces es mal intepretada o engañosamente mal utilizada (como analizamos con el tema de las bolsas plásticas verdes).

La biodegradabilidad es la facultad de algunos productos o sustancias de descomponerse en elementos químicos naturales en un período de tiempo relativamente corto y por acción de organismos vivos (bacterias, microorganismos, hongos, gusanos, insectos, etc.) que las utilizan para producir energía y crear otras sustancias como aminoácidos, nuevos tejidos o nuevos organismos. La biodegradación puede ocurrir de forma aeróbica (con oxígeno, al aire libre) o de forma anaeróbica (sin oxígeno, algo enterrado por ejemplo). El termino cobra mucha importancia en el manejo de desechos, y más que nada cuando se habla de plásticos, ya que estos tardan cientos de años en ser descompuestos.

Pero es trascendental saber que para que la biodegradación ocurra se requieren ciertas condiciones ambientales específicas que consideran temperatura, humedad y presión parcial de oxígeno, entre otras. Es inútil adquirir productos con envases biodegradables si no se nos asegura en su tratamiento como desecho las condiciones óptimas para su desintegración. Es por eso que mientras no se avance en la separación domiciliaria de residuos y en su posterior tratamiento responsable como política municipal, los desechos biodegradables terminarán en rellenos o basurales donde la degradabilidad pierde todo sentido.

Después del salto veamos algunos ejemplos de cuánto tardan en degradarse desechos comunes.

-Cáscara de banana: 2 a 10 días
-Pañuelos de algodón: 1 a 5 meses
-Papel: 2 a 5 meses
-Cáscara de naranja: 6 meses
-Cuerda o soga: 3 a 14 meses
-Calcetines de Lana: 1 a 5 años
-Envases/cartones de leche Tetra Paks (con algo de plástico): 5 años
-Filtros de cigarrillos: 1 a 12 años
-Zapatos de cuero: 25 a 40 años
-Nailon: 30 a 40 años
-Vasos de aislante térmico de poliestireno “Styrofoam”: 1 a 100 cien años
-Anillos plásticos de paquetes de latas de aluminio de seis “6-pack”: 450 años
-Pañales desechables 5 a 100 años.